A-3 Tsuchinshan, el «cometa del siglo»: ¿dónde está y cuándo podremos verlo?

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El cometa C/2023 A3 (Tsuchinshan-ATLAS), descubierto a principios de 2023, está generando gran expectación entre astrónomos y aficionados por su potencial para convertirse en el «cometa del siglo» en 2024. Este visitante procedente de la Nube de Oort, un gigantesco casquete de millones de cometas que rodea todo el Sistema Solar, promete ofrecer un espectáculo celestial memorable el próximo año.

Actualmente, el cometa se encuentra más allá de la órbita de Júpiter, siendo apenas visible con potentes telescopios. Sin embargo, su brillo aumentará dramáticamente a medida que se acerque al Sol y la Tierra en los próximos meses.

El momento crucial

El momento clave llegará en septiembre y octubre de 2024. El 27 de septiembre, C/2023 A3 alcanzará su perihelio (punto más cercano al Sol) a una distancia de 0.39 unidades astronómicas. Se estima que en ese momento podría alcanzar una magnitud de 0.5, haciéndolo fácilmente visible a simple vista.

Posteriormente, el 12 de octubre de 2024, el cometa realizará su máxima aproximación a la Tierra, pasando a solo 0.56 unidades astronómicas de nuestro planeta. Esto brindará una oportunidad excepcional para observarlo en todo su esplendor.

Las predicciones sobre su brillo máximo varían considerablemente. Algunos modelos sugieren que podría alcanzar una magnitud de -6.6, lo que lo haría 100 veces más brillante que el famoso cometa Hale-Bopp de 1997. Incluso las estimaciones más conservadoras lo sitúan en una magnitud de -0.1, superando el brillo de la mayoría de las estrellas.

¿Por qué es tan importante?

Varios factores contribuyen a generar expectativas tan altas:

Su gran núcleo, estimado entre 6 y 15 km de diámetro, lo que favorece una mayor actividad y brillo..Su paso cercano tanto al Sol como a la Tierra, lo que aumentará su luminosidad aparente.La posibilidad de un efecto de «dispersión hacia adelante» de la luz solar, al situarse entre el Sol y la Tierra, que podría incrementar aún más su brillo.

Sin embargo, los expertos advierten que el comportamiento de los cometas es muy impredecible. Existe la posibilidad de que C/2023 A3 se fragmente al acercarse al Sol debido al calentamiento y la sublimación de sus hielos, lo que alteraría drásticamente su apariencia.

Para los observadores del cielo, el cometa será visible desde ambos hemisferios. A principios de octubre aparecerá en el cielo vespertino, ofreciendo las mejores oportunidades de observación. Sin embargo, su visibilidad disminuirá rápidamente después del 12 de octubre. Los aficionados pueden seguir la trayectoria del cometa utilizando aplicaciones como Sky Tonight, que permite localizar su posición actual en el cielo.

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